jueves, 17 de diciembre de 2009

Encuentra una súper-Tierra, de corazón helado y atmósfera inhóspita


Un equipo internacional de astrónomos liderado por la Universidad de Harvard en Cambridge (Estados Unidos) ha descubierto un planeta alrededor de una estrella cercana de baja masa denominada GJ1214b.
El planeta tiene una masa de alrededor de seis veces la de la Tierra y 2,7 veces su radio, un tamaño intermedio entre la Tierra y Urano y Neptuno, los gigantes helados del Sistema Solar. El trabajo, que se publica en la revista Nature, supone la detección por segunda vez de una 'super-Tierra' después del descubrimiento del planeta Corot-7b en este mismo año.  

El planeta es visible cuando su órbita se alinea y se observa cruzando la cara de su estrella principal. Aunque la masa de GJ1214b es 
similar a la de Corot-7b, su radio es mucho mayor, lo que sugiere que la composición de los dos planetas debe ser bastante diferente.  

Al comparar el radio de GJ1214b con los modelos teóricos de planetas, los investigadores descubrieron que éste excedía las predicciones y que existía algo más a parte de la superficie sólida del planeta que estaba bloqueando la luz de la estrella: una atmósfera de 200 kilómetros de gruesa a su alrededor.  

"Esta atmósfera es mucho más gruesa que la de la Tierra por lo que la presión y 
ausencia de luz descarta la vida tal y como la conocemos aunque estas condiciones siguen siendo de gran interés ya que podrían permitir que se produjera una compleja química", explica Charbonneau. 

El planeta fue descubierto por primera vez como un objeto en tránsito dentro del proyecto MEarth que sigue a
alrededor de 2.000 estrellas de baja masa en busca de tránsitos de exoplanetas. Para confirmar la naturaleza planetaria de GJ1214b y obtener su masa los científicos necesitaron toda la precisión del espectrógrafo HARPS del telescopio de 3,6 metros del Observatorio Austral Europeo en La Silla.